Neil Oliver – A History of Scotland

Als ik op vakantie ga, heb ik de neiging om boeken mee terug te nemen als souvenir. Zo ook toen ik een aantal jaar geleden met vrienden in het minidorpje Gairloch was, aan de Schotse westkust. Het dorpje heeft nog geen duizend inwoners, maar wel een geweldig boekwinkeltje annex restaurantje: Hillbillies Bookstore and Trading Post. Daar kocht ik A History of Scotland van Neil Oliver.

Oliver is een Schotse historicus en archeoloog. Voor de BBC presenteerde hij de tiendelige serie A History of Scotland en schreef hij het gelijknamige boek. In hoog tempo neemt Oliver je mee door de nogal roerige geschiedenis van Schotland, van het ontstaan van het rotsachtige landschap tot en met de vorming van het huidige Schotse parlement.

Fantasyverhaal

Ik dacht dat ik wel het een en ander wist van de geschiedenis van Schotland. Ik wist dat de Schotten het de Romeinen nogal moeilijk hebben gemaakt, dat er nogal wat onderlinge ruzies waren tussen allerlei clans en dat Schotland voortdurend bonje had met Engeland. Maar het blijkt allemaal nog veel ingewikkelder te zijn dan ik dacht.

A History of Scotland leest als een kruising tussen een thriller en een fantasyverhaal. Af en toe heb je, zoals Oliver zelf zegt, het idee dat je in Tolkiens Silmarillion bent beland. Koningen, hertogen en andere edelen met onuitspreekbare namen volgen elkaar in rap tempo op, maken elkaar het leven zuur en ruimen elkaar uit de weg. En ondanks alle onderlinge intriges slagen de Schotten er ook nog eens in koppig stand te houden tegenover hun dominante Engelse buren.

Bloed en hersenen

Oliver schrijft met vaart en typisch Britse humor. Hij haalt gerust grote namen uit het verleden over de hekel, van de vooral politiek gemotiveerde hervormer John Knox tot de blijkbaar nogal machtsbeluste Willem van Oranje. Storend vind ik overigens de manier waarop Oliver de vele moorden beschrijft. In zijn boek worden mensen niet gedood, maar ‘messily dispatched’. Daarbij heeft hij er duidelijk plezier in om erbij te vertellen hoeveel zwaarden en messen men precies in het lichaam van het slachtoffer heeft gestoken en waar zijn of haar bloed en hersenen heen spatten. Dat soort informatie voegt mijns inziens niks toe.

Veel diepgang kun je niet verwachten als je duizenden jaren geschiedenis in 400 pagina’s stopt. Maar toch is A History of Scotland een prima, laagdrempelige introductie voor iedereen die meer over Schotland wil weten. Lees het als voorbereiding op je vakantie naar Schotland, of zoals ik als je allang weer terug bent in het al even regenachtige Nederland.

1001004010463659A History of Scotland
Neil Oliver
Phoenix, 459 pagina’s

Koop bij bol.com

Advertenties